Thomas Clausen: Roland Freisler and the Law of Terror

Abstract (English version, see German and Russian version below)
Roland Freisler and the Law of Terror

Roland Freisler (1893-1945) was one of the most notorious jurists of the Third Reich. My paper critically discusses his biography with reference to his self-conception as a “law-creating revolutionary” (rechtschöpferischer Revolutionär). Drawing on his own experiences as a soldier in the First World War and a prisoner of war in Russia, Freisler’s doctoral thesis from 1922 already argued that war and revolution had rendered established legal codes obsolete, prompting one examiner to diagnose him with a “revolutionary psychosis”. Subsequently, Freisler became a national socialist politician in Kassel and, as trial lawyer, transformed the Weimar courtroom into a “revolutionary stage” (Henning Grunwald). After 1933, he became a senior civil servant before being appointed as President of the so-called People’s Court. In these roles, Freisler continued to subordinate the law to the requirements of the national socialist “revolution” and the conduct of total war. As my paper argues, the concept of terror became a central theme of his writings and actions underpinning an ever-increasing spiral of violence. On the one hand, the obsession with racial or political outsiders and the perceived threat from Bolshevik “terror groups” culminated in an understanding of criminal law as the “mirror of the soul of the people.” On the other hand, legal terror became a tool for asserting power and maintaining national socialist rule. Freisler’s revolutionary biography therefore can be used as a lens for understanding the relationship between law and terror in the first half of the 20th century.


Abstract (German version)
Roland Freisler und das Gesetz des Terrors

Roland Freisler (1893-1945) war einer der berüchtigtsten Juristen des „Dritten Reiches“. Mein Konferenzbeitrag, der auf mein Promotionsprojekt zu Freisler aufbaut, beschäftigt sich mit der „revolutionären Biographie“ Freislers und spannt dabei den Bogen von dessen Erfahrungen als Soldat im Ersten Weltkrieg und als Kriegsgefangener in Russland zu seiner Rolle innerhalb der „nationalsozialistischen Revolution“. Als Grundmotiv schlägt mein Paper den Begriff „Law of Terror” vor, welcher sowohl den instrumentellen Charakter des nationalsozialistischen Justizterrors als auch die Ideologie des gegen bolschewistische “Terror-Gruppen” gerichteten politischen Strafrechts erfasst. Freislers eigene Biographie, die eng mit dem Zerfall von Staatlichkeit in Deutschland, Europa und vor allem den östlichen „Bloodlands“ (Timothy Snyder) verwoben ist, kann dabei als Linse für ein tieferes Verständnis der Rolle der Justiz im Nationalsozialismus dienen. Der dominante Begriff des Terrors erscheint dabei als zentrale Konstante in Freislers Denken und Handeln, welches untrennbar mit dessen Selbstverständnis als „rechtschöpferischem Revolutionär“ verknüpft ist. Diese Eigenverortung Freislers lässt sich bereits in dessen Doktorarbeit aus dem Jahr 1922 feststellen, in der er forderte, das sich das Recht auf radikale Weise den Anforderungen der Moderne unterordnen sollte. Nicht zuletzt mit Blick auf Freislers persönliche Erfahrungen in Russland attestierte ihm daraufhin sein Zweitgutachter Otto Koellreutter eine „Revolutionspsychose“. Auch seine Rolle als Staatssekretär und Volksgerichtshofpräsident lässt sich unter dem zentralen Aspekt der (konter-)revolutionären Terrorbekämpfung begutachten. Eine wesentliche Rolle spielt dabei die Performanz von Recht und Ideologie im Gerichtssaal, welcher als „revolutionäre Bühne“ (Henning Grunwald) gedeutet werden kann. Der biographische Zugang ermöglicht ein diachrones Narrativ, welches Freislers Rolle als politischer Anwalt für SA-Schlägertruppen in der Weimarer Republik mit seiner bekannten Stellung als Staatssekretär und Volksgerichtshofpräsident verbindet. Neben Unterlagen aus Ministerien, Nachlässen und Privatbesitz werden dabei auch Freislers Prozesse als Quellenmaterial erschlossen, die nicht nur eine rechtshistorische Analyse ermöglichen, sondern auch Legitimationsstrategien, Geschichtsverständnis und revolutionäre Selbstverortung offenbaren.


Abstract (Russian version)
Роланд Фрейслер и право террора

Роланд Фрейслер (1893-1945) был одним из самых известных юристов Третьего Рейха. В моем выступлении на конференции будет проанализирована биография Фрейслера с учетом его самоопределения как «законотворческого революционера» (rechtschöpferischer Revolutionär). Опираясь на собственный опыт в качестве солдата Первой мировой войны и военнопленного в России, Фрейслер уже в своей докторской диссертации в 1922 г. утверждал, что война и революция сделали существующие правовые кодексы устаревшими, что побудило одного из экзаменаторов обвинить его в «революционном психозе». Впоследствии Фрейслер занялся политической деятельностью в Касселе и, будучи судебным адвокатом, превратил зал суда в Веймаре в «революционные подмостки» (Хеннинг Грюнвальд). После 1933 года Фрейслер стал высокопоставленным государственным служащим, а затем был назначен председателем так называемого «народного суда». В этой роли Фрейслер продолжил «подгонять» существующее законодательство под требования национал-социалистической «революции» и тотальной войны. На мой взгляд, концепция террора стала центральной темой его работ и действий, направленных на обоснование правомерности набирающего обороты насилия. С одной стороны, навязчивая идея в отношении расовых и политических аутсайдеров и ощущение угрозы со стороны большевистских «террористических групп» привели к трактовке уголовного права как «зеркала человеческой души». С другой стороны, законный террор стал инструментом утверждения власти и сохранения национал-социалистического правления. Таким образом, сквозь призму революционной биографии Фрейслера можно взглянуть на взаимосвязь между законом и террором в первой половине XX века.


Thomas Clausen, is a PhD Candidate at the University of Cambridge, and works as Seminar Assistant at the Political Thought and Intellectual History Seminar, Cambridge.

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